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Apple peut-il faire émerger une filière du saphir synthétique abordable ?

La firme à la pomme compte intégrer davantage de pièces en saphir synthétique, un matériau extrêmement résistant, sur ses prochains produits. A lui seul, Apple pourrait démocratiser ce matériau cher et difficile à façonner, estime The Verge.
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Apple peut-il faire émerger une filière du saphir synthétique abordable ?
Apple peut-il faire émerger une filière du saphir synthétique abordable ? © randychiu - Wikimedia commons

Avec sa puissance de frappe, Apple est capable de façonner des filières industrielles à lui tout seul, rappelle le site The Verge. Ces dernières années, la firme à la pomme a contribué à la généralisation de l'utilisation de l'aluminium dans les appareils électroniques. Sous l'impulsion d'Apple, les coûts ont baissé et les techniques ont été améliorées. La fédération américaine des producteurs d'aluminium accueille d'ailleurs les visiteurs de son site web avec un "Thank you, Steve Jobs", le fondateur d'Apple étant désigné comme "l'homme qui a rendu l'aluminium de nouveau cool".

saphir synthétique vs gorilla glass

Désormais, les efforts d'Apple se concentrent sur le saphir synthétique, un matériau composé d'oxyde d'aluminium qui résiste particulièrement bien aux rayures et aux chocs. De ce point de vue, des écrans et surfaces composés de "saphir synthétique" seraient plus robustes que les "Gorilla glass", le produit de Corning qui équipe la plupart des smartphones aujourd'hui.

Le problème, c'est que ce matériau est cher et difficile à produire. Il n'est actuellement utilisé que pour des produits de luxe. Vertu l'utilise par exemple pour ses téléphones haut de gamme, qui coûtent plusieurs milliers d'euros. Apple a pour ambition de créer de nouveaux procédés industriels pour augmenter les volumes de production et faire baisser les coûts. La firme a signé un important partenariat avec GT Advanced Technologies, spécialiste de ce matériau, et construit une usine dédiée dans l'Etat de l'Arizona, aux Etats-Unis.

une usine dédiée

Pour The Verge, ce mouvement stratégique répond à plusieurs besoins : en contrôlant directement la production de ce matériau, qui pourrait devenir un nouveau standard, Apple s'en arroge l'exclusivité temporaire et empêche ses concurrents de le copier.

Mais pour le site web américain, il est peu probable que la totalité de l'écran du futur iPhone 6 soit composée de saphir synthétique : il serait pratiquement impossible de relever ce défi industriel aussi vite. Tout comme l'iPhone 5S, le bouton d'accueil du prochain appareil d'Apple serait composé de saphir synthétique, et peut-être l'appareil photo. Nul doute que la future iWatch bénéficiera aussi des progrès d'Apple en la matière. Le saphir synthétique est d'ailleurs bien connu des professionnels de l'horlogerie, qui le considèrent comme la "Rolls" du verre.

Lire l'article "Supply chained: Apple's sapphire production will be hard to copy" sur le site de The Verge

 
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