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[Bourget 2019] Air France expérimente le Lifi pour améliorer la connectivité et développer l’In-flight entertainment à bord de ses avions

Capable d’optimiser la connectivité en vol, la technologie Lifi intéresse les compagnies aériennes avides de proposer de nouvelles expériences à leurs passagers. Parmi elles, Air France qui, associée à l’équipementier Latécoère et à l’éditeur de jeux vidéo Ubisoft, expérimente cette technologie à l’occasion du salon du Bourget qui débute ce lundi 17 juin 2019.
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Air France expérimente le Lifi pour améliorer la connectivité et développer l’In-flight entertainment à bord de ses avions
L’émetteur, placé au niveau du plafond de l’appareil, dessine un cône de lumière qui éclaire directement la tablette ou le smartphone du passager assis au-dessous afin de transmettre toutes sorte de données (texte, son, videos...). © Latecoere

Visionner des films en 4K, shopper en ligne sans encombre ou même jouer en réseau en plein vol… Autant d’expériences qui, grâce à la technologie Li-fi (Light-fidelity), capable d’optimiser la connectivité en vol, pourraient un jour servir et divertir les passagers des vols court, moyen ou long-courriers. A l’occasion du salon du Bourget, Air France, en association avec l’équipementier Latecoère et l’éditeur de jeux vidéos Ubisoft proposera ainsi aux visiteurs de s’affronter à partir de tablettes installées dans la reproduction d’une cabine moyen-courrier d’Air France intégrant la technologie LiFi.


Cette première démonstration, permettant de tester en direct la rapidité et la fiabilité de cette technologie, sera suivie d’une seconde, fin septembre, lors d’un vol commercial court-courrier. Douze sièges de l’appareil seront alors spécialement équipés de la technologie LiFi de Latécoère. “En 2020, on devrait être en mesure d’équiper un avion complet, pointe Serge Berenger, Responsable Innovation, chez Latécoère. On table sur une maturité et une généralisation de cette technologie, tributaire de la 5G, à l’horizon 2023-2025. Les court et moyen-courrier seront les premiers visés. Ces flottes étant peu équipés aujourd’hui, leur modernisation n’en sera que plus simple. Mais c’est bien entendu sur les long-courriers que le Lifi offrira le plus d’opportunités”.



Le Lifi, futur Wifi ?
Aujourd’hui, il s’agit avant tout d’une expérimentation, insiste Antoine Laborde, directeur de l’innovation chez Air France. L’objectif de ces tests est de voir si cela a du sens dans un avion, si cela fonctionne et si on peut imaginer de nouveau usages grâce à cette technologie.  Nous n’avons encore prévu aucun plan de déploiement du Lifi dans nos avions. Notre véritable enjeu reste déjà d’installer le Wifi sur l’ensemble de notre flotte d’ici 2020. Nous comptons déjà 45 avions longs et moyen courrier connectés et, d’ici fin 2019, la moitié de notre flotte sera concernée. Le Lifi représente le coup d’après”.

Une technologie qui exploite la lumière
Apparu il y a une dizaine d’années, le Lifi, à la différence du Wifi qui exploite les ondes électriques, utilise des ondes photoniques modulées à haute fréquence sur le mode du morse”, explique Serge Berenger de Latécoère. La lumière est ainsi transformée en réseau de télécommunication par transmission de données binaires. Concrètement, l’émetteur, placé au niveau du plafond de l’appareil (dans ou à côté de la liseuse), dessine un cône de lumière qui éclaire directement la tablette ou le smartphone du passager assis au-dessous afin de transmettre toutes sorte de données (texte, son, vidéos...). Un dongle branché au port-d’entrée-sortie de son PC, tablette ou smartphone réceptionne le signal lumineux et permet de se connecter au réseau.

Les modulations sont imperceptibles à l'oeil nu. Et, avec notre technologie, la lumière elle-même est invisible, car nous utilisons du proche infrarouge et non du VLC (visible light communication), la technologie concurrente”, explique Serge Berenger. La communication peut donc s'effectuer dans le noir. “Une fonctionnalité particulièrement adaptée aux vols long-courriers où il fait nuit la moitié du voyage” , pointe le responsable.

Un débit 100 fois supérieur au Wifi

Surtout, la technologie doit permettre de gagner en rapidité et fluidité. "Le Lifi fonctionne à des fréquences bien plus élevées que le Wifi. Les ondes électromagnétiques de communication ne dépassent pas la dizaine de giga hertz. Alors que le Lifi peut facilement atteindre plusieurs centaines de terra hertz”, rappelle Serge Berenger. “Avec un débit 100 fois supérieur au Wifi, la technologie devrait révolutionner l'inflight entertainment, pointe de son côté Antoine Laborde d'Air France. A l’avenir, on pourrait ainsi proposer à l’ensemble des passagers de visionner des films en 4K ou 8K sur leur tablette personnelle ou nos écrans individuels”.

Autre avantage du Li-fi : "En augmentant les fréquences, et donc la bande passante, on diminue l’énergie nécessaire au transfert d’information”, indique Serge Berenger. La fibre optique est d'autant plus économique qu'elle permet de se passer des pesants câbles de cuivre requis pour l'installation du wifi. De quoi alléger considérablement le poids de l'appareil et réduire ainsi la consommation de carburant.

Assurer la confidentialité des données

Dernier argument non négligeable offert par cette technologie à faisceau lumineux dirigé : la confidentialité. “Contrairement au Wifi, le Lifi ne transmet l'information que dans un périmètre restreint, celui dessiné par le cône lumineux qu'il émet. Chaque passager ayant activé le Lifi se retrouve en quelque sorte dans une bulle privée qui n'englobe pas le siège voisin”, précise Serge Berenger de Latécoère. Une particularité qui, selon Antoine Laborde, "permettra notamment de sécuriser davantage le shopping en ligne", expérimenté par les compagnies aériennes afin de créer de nouvelles sources de revenus à même de compenser la baisse des prix des billets.


 

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