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Comment rater une start-up à 25 milliards de dollars ?

L’histoire est écrite par les vainqueurs. Il est toujours aisé a posteriori d’analyser les raisons du succès d’une entreprise ou celles de son échec. Il est beaucoup plus difficile de détecter les bonnes idées très tôt, lorsqu’elles ressemblent encore à de mauvaises idées.
mis à jour le 29 juin 2015 à 23H07
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Comment rater une start-up à 25 milliards de dollars ?
Comment rater une start-up à 25 milliards de dollars ?

Et si les investisseurs parlent facilement de leurs réussites, ils évoquent beaucoup plus rarement les start-up qu’ils ont "manquées" : celles dans lesquelles ils ont refusé d'investir et qui ont connu le succès ensuite. C’est pourquoi cet échange de mails entre Paul Graham le fondateur de Y Combinator et Fred Wilson associé chez Union Square Ventures est singulier. Graham essaie de convaincre l’investisseur de prendre des parts dans une jeune start-up au nom surprenant : AirbedandBreakfast. Nous sommes début 2009 et la jeune pousse - qui ne s’appelle pas encore Airbnb - peine à rassembler plus de 1000 utilisateurs sur sa plate-forme.

 

une équipe exceptionnelle

 

En publiant sur son blog cet échange, Paul Graham nous livre la recette d’une start-up à succès : une équipe exceptionnelle, concentrée sur ses premiers utilisateurs et obsédée par l’accomplissement d’une vision à long terme.

 

Je traduis ici les emails échangés entre les deux hommes, avec quelques commentaires personnels en italique :

 

Paul à Fred. Vendredi 23 janvier 2009 11 :42

Sujet : rencontrer les "airbeds" [surnom signifiant matelas gonflables]

Une des start-up de notre nouvelle promotion, AirbedandBreakfast, est à New York en ce moment pour rencontrer ses utilisateurs (New York est leur plus gros marché). Je te recommande de les rencontrer si ton agenda le permet.

(…) Tu aimeras sûrement les rencontrer. N’oublie pas de leur demander comment ils se sont auto-financés avec des céréales de petit-déjeuner. Il n’y a aucune raison que ce business ne devienne pas aussi gros qu’eBay. Et cette équipe est la bonne équipe pour y parvenir.

PG

[…]

 

Fred à Paul. Dimanche 25 janvier 2009 17:28

Sujet : Re : rencontrer les "airbeds"

Merci Paul,

Nous avons un peu débattu avec mes associés sur le concept des Airbeds. Nous finirons ce débat demain lors de notre réunion hebdomadaire et reviendrons vers toi avec nos retours.

Merci.

Fred

 

Paul à Fred. Dimanche 25 janvier 2009 22 :48

Sujet : Re : rencontrer les "airbeds"

Je te recommande d’avoir ce débat après les avoir rencontré plutôt qu’avant. Nous avons eu de gros doutes sur cette idée, mais ces doutes ont disparu quand nous avons rencontré cette équipe.

Les grandes histoires commencent avec une grande équipe. Paul Graham a été conquis par celle des "airbeds" constituée de deux designers, Brian Chesky et Joe Gebbia et d’un ingénieur, Nathan Blecharczyk. Il a surtout apprécié leur capacité à financer leur projet grâce à la vente de boîtes de céréales à l’effigie des deux candidats à l’élection présidentielle (lire : ici). 

"Je les prends parce qu’ils ne mourront pas" dira Paul Graham à des proches.

 

des doutes sur le concept

 

Fred à Paul. Lundi 26 janvier 2009 11 :08

Sujet : Re : rencontrer les "airbeds"

Nous avons toujours des doutes sur ce concept mais nous allons les rencontrer comme tu le suggères.

Merci

Fred

 

Fred à Paul et Airbeds team. Lundi 26 janvier 2009 11 :09

Sujet : Re : rencontrer les "airbeds"

Bonjour

Êtes-vous toujours à New York ? Nous aimerions vous rencontrer si c’est le cas.

Merci

Fred

 

Paul à Fred. Lundi 26 janvier 2009 13 :42

Sujet : Re : rencontrer les "airbeds"

Les idées peuvent évoluer. Pratiquement toutes les grosses start-up peuvent dire, cinq ans après, "même si personne n’y croyait, nous avons démarré quand même (notre business)". Cela me semble un très bon signe que ces gars soient sur le terrain à New York en train de rencontrer et comprendre leurs utilisateurs. Sans compter les autres bons signes les concernant.

 

Fred à Paul. Dimanche 1er Février 2009 07 :15

Sujet : Re : rencontrer les "airbeds"

C’est intéressant

Les deux juniors de notre équipe étaient enthousiasmés.
Les trois "vieux" en revanche ne l’étaient pas.

 

Paul à Fred. Lundi 9 Février 2009 17:50

Sujet : Airbnb

Les "airbeds" viennent de gagner haut la main le premier sondage auprès de nos start-up chez Y Combinator. Dans le passé cela n’a pas toujours été un indicateur de succès (si tant est qu’il puisse y avoir un indicateur) mais c’est un bien meilleur signe que le hasard.
PG

Paul Graham, tout à son envie de convaincre son ami, utilise le diminutif "airbnb" pour la première fois. La startup adoptera définitivement cette appellation peu après.

 

Fred à Paul. Vendredi 13 Février 2009 à 17:29

Sujet : Re : Airbnb

Je les ai rencontré aujourd’hui
Ils ont un business intéressant.
Je ne suis juste pas sûr de la taille qu’il pourrait atteindre.

Fred

 

Les hôtels d’aujourd’hui sont comme les compagnies aériennes des années 70 

 

Paul à Fred. Samedi 14 Février 2009 09 :50

 

Sujet : Airbnb

Est-ce qu’ils t’ont expliqué leur objectif à long terme de devenir pour l’hébergement ce que eBay est devenu pour les objets ? Ça pourrait devenir énorme. Les hôtels d’aujourd’hui sont comme les compagnies aériennes des années 70 avant qu’elles ne comprennent comment améliorer le remplissage de leurs appareils.

 

Fred à Paul. Mardi 17 Février 2009 à 14 :05

Sujet : Re : Airbnb

Ils l’ont fait mais je ne suis pas sûr d’être convaincu.

ABNB me fait penser à ETSY en ce qu’il facilite le commerce directement entre deux personnes dans un modèle de place de marché.
Donc je pense que ça peut atteindre le marché des bed and breakfast. Mais je ne suis pas sûr qu’ils puissent attaquer le marché des hôtels. Je peux me tromper.

Mais même dans ce cas, si tu inclus la location à court terme, celle des résidences secondaires, les bed & breakfast et d’autres hébergements de ce niveau, tu as une très belle opportunité.

Fred

 

Paul à Fred. Mercredi 18 Février 2009 00 :21

Sujet : Re : Airbnb

Alors investis dans cette start-up ! Ce sera du capital bien utilisé. Ils feront faire un long chemin à l’argent de leurs investisseurs.
Leur business est également contre-cyclique. Ils reviennent juste de New York, et quand je leur ai demandé quelle était la chose la plus significative qu’ils ont observée, c’était le nombre de leurs utilisateurs qui avaient besoin de ces locations pour payer leur loyer.

PG

 

Fred à Paul. Mercredi 18 Février 2009 à 02 :21

Sujet : Re : Airbnb

Il y a beaucoup de choses intéressantes.

Je les ai introduit à mes amis chez Foundry qui ont investi dans Service Metrics et comprennent ce modèle.
J’ai en parlé aussi à mon ami Marc Pincus qui a eu une idée dans ce genre il y a quelques années.
Donc nous travaillons sur ce sujet.

Merci pour le contact.

Fred

 

Paul à Fred. Vendredi 20 Février 2009 22 :00

Sujet : airbnb s’étend déjà chez les pros

Je sais que tu es sceptique sur le fait qu’ils puissent attirer les hôtels, mais il y a une continuité entre les canapés-lits et les chambres d’hôtel, et ils ont déjà avancé d’un pas dans cette direction (transmet un lien vers un utilisateur d’Airbnb).

Cela ne fait que quelques mois. Je te parie qu’ils vont attirer les hôtels. Ça commencera par les plus petits. Attends juste que les "pensiones" romaines de 10 chambres découvrent ce site. Et une fois que ce service sera étendu aux hôtels, qui sait où il s’arrêtera ? Quand une activité devient une grande place de marché, tu ne peux l’ignorer qu’à tes risques et périls.

PG

 

Airbnb s’étend déjà chez les pros

 

Fred à Paul. Samedi 21 Février 2009 à 04:26

Sujet : airbnb s’étend déjà chez les pros

C’est vrai. C’est vrai également qu’il y a déjà quelques places de marchés qui servent le même secteur.
Si tu regardes, la plupart des gens qui s’inscrivent sur ABNB sont inscrits ailleurs aussi.
Je ne suis pas négatif sur celui-ci, je suis intéressé, mais nous n’en sommes toujours qu’à la phase de recueil de données.
Fred

 

Fred Wilson n’investira pas. Les hôtels n’ont pas encore rejoint la plate-forme d’Airbnb. Mais cela n’a pas empêché celle-ci en 2014 de devenir le "premier hôtelier du monde" en nombre d’hébergements proposés. Les premiers investisseurs comme Sequoia Capital verront leurs capitaux "bien utilisés", avec une valorisation atteignant 10 milliards de dollars en à peine 6 ans. Et nul ne sait "où il s’arrêtera" : en 2015 Airbnb s’attaque à l’hôtellerie d’affaires et aux séminaires d’entreprises. Dans des villes touristiques comme Amsterdam ou Paris, elle collecte les taxes directement en lieu et place des villes. Rio de Janeiro en a fait un partenaire officiel pour les Jeux Olympiques de 2016. Et les 3 "airbeds" sont toujours aux commandes.

 

Fred Wilson, beau joueur, reconnaîtra plus tard : "nous avons fait l’erreur classique que font les investisseurs : nous nous sommes trop concentrés sur ce qu’ils étaient en train de faire à l’époque et pas assez sur ce qu’ils pouvaient faire, voulaient faire et avaient déjà fait". Union Venture conservera une boîte de céréales à l’effigie d’Obama sur sa table de réunion pour se souvenir de cette erreur. Et publiera cet échange pour les autres.

 

Le post original de Paul Graham est ici.

Cet article a été initialement publié sur le blog de 15marches.

Stéphane SCHULTZ est fondateur de 15marches, agence de conseil en stratégie et innovation. Suivez-le sur twitter @15marches

Les avis d'experts et points de vue sont publiés sous la responsabilité de leurs auteurs et n’engagent en rien la rédaction.

 

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