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Ingenuity, le mini-hélicoptère de la Nasa, a dépassé le kilomètre parcouru sur Mars

Envoyé sur Mars pour effectuer quatre vols d'essai, le mini-hélicoptère de la Nasa Ingenuity a dépassé la barre du kilomètre parcouru à l'occasion de son 10e vol sur la planète rouge et surpassé les attentes de l'agence spatiale américaine. Cette prouesse ouvre le champ des possibles en matière d'exploration spatiale.
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Ingenuity, le mini-hélicoptère de la Nasa, a dépassé le kilomètre parcouru sur Mars
Ingenuity, le mini-hélicoptère de la Nasa, a dépassé le kilomètre parcouru sur Mars © NASA/JPL-Caltech

Arrivé sur Mars rattaché au rover Perseverance, Ingenuity, le mini-hélicoptère de la Nasa, a franchi la barre du kilomètre parcouru sur la planète rouge. Avec son dixième vol, réalisé le 24 juillet, le petit hélicoptère a parcouru un total d'1,6 kilomètres en volant sur Mars. Initialement, Ingenuity devait effectuer que 4 vols de repérage pour faciliter la mission de Perseverance, le rover chargé de révéler les secrets de la planète rouge.
 


A l'occasion de sa dixième sortie, le mini-hélicoptère a non seulement été confronté à son vol le plus long sur Mars, mais également au plus complexe. Ingenuity devait survoler une dizaine de points d'intérêts au-dessus des Raised Ridges. Pour ce faire, il a atteint une altitude maximale de 12 mètres, un nouveau record, et a volé durant 165,4 secondes, soit un peu moins de 3 minutes. L'objectif pour Ingenuity est de capturer suffisamment d'images pour aider la Nasa à produire des images stéréoscopiques de Raised Ridges afin de planifier une éventuelle visite du rover.
 


Le trajet réalisé par Ingenuity lors de son dixième vol.

 

Un avenir pour les vols sur Mars
L'hélicoptère d'1,8 kg devait initialement réaliser une mission de 30 "jours martiens" (une journée sur Mars correspond à 24h37) afin de valider la possibilité même de voler sur Mars, une planète dont la pression atmosphérique rend compliqué les vols. Autonome, l'appareil a une hauteur de 0,49 centimètre et dispose de deux hélices, d'une envergure maximale d'1,2 mètre, et tournant à 2 400 tours par minute. Sa mission initiale s'est terminée en avril dernier, et la Nasa a prolongé ses opérations.

Difficile de savoir combien de kilomètres Ingenuity pourra encore parcourir. Ses performances lors de ces tests successifs permettront de déterminer si l'envoi d'un hélicoptère plus grand sur Mars peut-être envisagé. Pour l'heure, l'appareil semble dépasser les attentes de la Nasa. Le seuil d'un kilomètre suggère que l'hélicoptère pourrait accomplir encore beaucoup de choses au cours des deux ans de mission de Perserverance.

 

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