Le prix Millénium de la technologie récompense Stuart Parkin, chercheur d’IBM

Stuart Parkin est à l’origine des têtes de lecture de disques durs utilisant la magnétorésistance géante, qui ont permis d’augmenter considérablement les capacités de stockage. Le prix Millénium est attribué tous les deux ans, depuis 2004, par l’Académie technologique de Finlande.

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Le prix Millénium de la technologie récompense Stuart Parkin, chercheur d’IBM

En 1989, une équipe mené par le britannique Stuart Parkin, alors chercheur chez IBM, créait un dispositif magnétique à base de couches minces qui allait ouvrir la voie à de nouvelles générations de disques durs de hautes capacités. En effet, grâce à ce dispositif, qui est le siège d’un effet de "magnétorésistance géante" (GMR), ont été réalisées des têtes de lecture permettant d’accroître la densité sur les disques. IBM a commercialisé en 1997 le premier disque utilisant une tête GMR.

Depuis, la capacité sans cesse croissante des disques durs joue un rôle clé dans le développement du numérique (cloud, big data…), et c’est à ce titre que l’Académie technologique de Finlande a décerné son prix Millénium 2014 à Stuart Parkin. A noter que la découverte de l’effet GMR, en 1988, simultanément par l’équipe d’Albert Fert (Université de Paris-Sud-Orsay) et celle de Peter Grünberg (Centre de recherche de Jülich, Allemagne), avait valu aux deux hommes le prix Nobel de physique 2007. La découverte de la GMR est aussi le point de départ de la spintronique, nouvelle technologie électronique qui consiste à utiliser le spin de l’électron (sa rotation sur lui-même) plutôt que sa charge.

Améliorer la qualité de la vie des gens

Le prix Millénium, doté d’un million d’euros, est décerné tous les deux ans depuis 2004. Le premier lauréat était Sir Tim Berners-Lee, inventeur du World Wide Web. En 2006, Shuji Nakamura, est récompensé pour l’invention de nouvelles sources Led et laser. En 2008, c’est Robert Langer, du MIT, qui est distingué pour ses travaux en nanomédecine. Les cellules solaires à colorant de Michael Grätzel sont primées en 2010. Linus Torvald, le fameux initiateur du système d’exploitation Linux reçoit le prix Millénium en 2012, partagé avec Shinya Yamanaka, un spécialiste des cellules souches pluripotentes.

Le point commun à ces inventeurs, selon le comité du prix Millénium, est d’avoir été à l’origine de "technologies qui ont amélioré la qualité de la vie des gens".

Thierry Lucas

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