Microsoft rachète AltspaceVR pour s'imposer dans la réalité virtuelle sociale

Microsoft pourrait-il devenir le réseau social de référence pour la réalité virtuelle ? L'entreprise vient de faire l'acquisition de la start-up AltspaceVR, l'un des pionniers du secteur. Ce rachat vient renforcer sa plate-forme Windows Mixed Reality, dont le lancement aura lieu le 17 octobre.

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Microsoft rachète AltspaceVR pour s'imposer dans la réalité virtuelle sociale

Microsoft a annoncé avoir racheté la start-up AltspaceVR lors d'un évènement à San Francisco le 3 octobre. AltspaceVR fait figure de pionnier parmi les applications de sociabilisation en réalité virtuelle. Son service permet à des utilisateurs équipés de casques de réalité virtuelle mais aussi d'un simple ordinateur de se réunir dans des salles virtuelles pour discuter, regarder des vidéos, écouter de la musique ou jouer à des jeux ensembles. Elle avait à titre d'exemple organisée plusieurs spectacles en réalité virtuelle, dont deux avec le comédien Reggie Watts.

Un rachat opportun pour une start-up en faillite

Ce rachat par Microsoft est intervenu in-extremis pour la start-up. Elle avait annoncé en juillet qu'elle s'apprêtait à mettre la clé sous la porte après qu'une nouvelle levée de fonds n'ait pas pu aboutir (elle avait déjà levé 15 millions de dollars par le passé). Un mystérieux mécène lui avait finalement permis de continuer à opérer avec une équipe réduite au minimum, mécène dont on sait désormais qu'il s'agit de Microsoft.

La compétition pour "sociabiliser" la réalité virtuelle sera rude

Pour Microsoft, cette acquisition vise à renforcer son écosystème Windows Mixed Reality en y intégrant une dimension sociale. Beaucoup pensent que cette dernière sera décisive pour assurer le succès de la réalité virtuelle auprès du grand public, et les initiatives se sont multipliées au cours des derniers 18 mois. Outre AltspaceVR, on compte notamment Facebook Spaces, Oculus Rooms, SteamVR Home ou les projets des start-up BigScreen, Sansar et High Fidelity. Le bémol est que le marché reste encore très jeune et donc assez réduit. En juillet AltspaceVR ne comptait que 35 000 utilisateurs mensuels actifs.

Les Jeux Olympiques de 2018 seront diffusés en VR par Intel

Microsoft n'entend rien changer à AltspaceVR dans l'immédiat, même s'il a évidemment des projets plus ambitieux à long terme. Il a cependant annoncé un partenariat avec Intel pour diffuser les jeux olympiques d'hiver de PyeongChang (2018) en direct sur la plate-forme Windows Mixed Reality. Gregory Bryant, senior vice president en charge du cloud chez Intel, est apparu dans AltspaceVR pour faire cette annonce.

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