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Yahoo! s'offre SkyPhrase, un rival de Siri

Yahoo! a racheté SkyPhrase, un compétiteur de l'assistant personnalisé Siri. La start-up est dédiée au traitement du langage naturel, qui permet d'intepréter les requêtes des internautes formulées en langage conversationnel. Yahoo! pourrait ainsi renforcer son expérience mobile.
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Yahoo! s'offre SkyPhrase, un rival de Siri
Yahoo! s'offre SkyPhrase, un rival de Siri © murilocardoso - Flickr - C.C.

Yahoo! a annoncé l'acquisition de SkyPhrase, une start-up de traitement du langage naturel. Cette technologie, qui marie linguistique et intelligence artificielle, permet notamment de formuler de façon simple des requêtes d'utilisateurs et de les interpréter correctement. L'assistant mobile d'Apple Siri en est l'exemple le plus connu.

Le pouvoir de la technologie de traitement du langage naturel

Un article de Forbes à propos de SkyPhrase en 2012 explique sur quoi travaillait la start-up ; pas encore de l'assistance comme Siri mais des "recherches intelligentes" sur Gmail et Twitter, qui s'avéraient plus efficaces que l'assistant mobile. Par exemple, SkyPhrase permettait de rechercher des termes que Siri ne comprenait pas, comme "tweets de la Nasa avec photos", "tweets sur Romney [le candidat à la présidentielle américaine] la semaine dernière", ou sur Gmail, "emails de Jane envoyés la semaine dernière contenant des photos". Le but ? Etendre cette capacité à interpréter le langage humain à divers produits et à l'analyse de données. Selon son fondateur Nick Cassimatis, un chercheur en science cognitive, "un petit ensemble de structures de données correctement intégrées et d'algorithmes peuvent sous-tendre le champ entier de la cognition exigée par l'intelligence humaine".

L'équipe de SkyPhrase se concentrera vraisemblablement désormais sur l'amélioration de produits Yahoo!. D'autres utilisations possibles concernent le "fantasy sport", qui permet de jouer à un sport en équipe virtuellement, une activité très populaire chez les internautes, que Yahoo! maîtrise déjà. SkyPhrase permet notamment de développer des requêtes pour créer des notifications personnalisées quand une certaine action est déclenchée pendant le jeu. Ce genre de technologie pourrait être adaptée aux analyses de sites web et bien d'autres domaines.

Yahoo! cible les utilisateurs mobiles

Yahoo! avait déjà fait l'acquisition d'une start-up permettant de simplifier le langage humain, Summly, qui résumait en quelques phrases des articles, dédiée aux utilisateurs mobiles qui recherchent du contenu court et facile d'accès. Juste après l'acquisition, Google avait racheté la start-up Wavii, également capable de synthétiser des informations à partir du langage naturel. En développant de nouvelles requêtes possibles pour ses utilisateurs mobiles avec SkyPhrase, Yahoo! pourrait encore simplifier l'expérience mobile, qui est devenue une priorité pour l'entreprise.

Pour l'instant, Siri, Powerset de Microsoft, utilisée notamment sur son moteur de recherche Bing, mais aussi Hummingbird de Google, un nouvel algorithme de recherche, travaillent sur les mêmes concepts, mais n'ont pas encore poussé vraiment loin les possibilités complexes d'interprétation du langage.

La technologie de traitement du langage naturel a de beaux jours devant elle, et pourrait repousser les limites de ce qu'il est actuellement possible de faire avec une machine. Le nouveau film de Spike Jonze, Her, met d'ailleurs en scène un assistant personnalisé tout ce qu'il y a de plus humain. Reste à voir si ce concept restera un fantasme de science fiction.

Nora Poggi

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